Считается, что бюсты, изображающие именно Клеопатру VII, хранятся в Берлинском музее (см. заставку) и музее Ватикана, но классический облик заставляет подозревать идеализацию изображения.

Клеопатра прославлена благодаря драматической истории любви к римскому полководцу Марку Антонию. В последние годы её правления Египет был покорён Римом, сама Клеопатра покончила жизнь самоубийством, чтобы не стать пленницей Октавиана

Клеопатра VII правила Египтом 21 год последовательно в соправительстве со своими братьями, являлась последним независимым правителем Египта до завоевания Римом. Широкую известность приобрела благодаря любовной связи с Юлием Цезарем и Марком Антонием. От Цезаря, возможно, имела сына Цезариона, от Антония двух сыновей и дочь.

Существует мнение, что очернение Клеопатры осуществлено победителем Египта, Октавианом и его окружением, стремившимися всеми силами очернить царицу, представив её не просто опасным врагом Рима. Например, сохранилось суждение о Клеопатре римского историка IV в. Аврелия Виктора: «Она была так развратна, что часто проституировала, и обладала такой красотой, что многие мужчины своей смертью платили за обладание ею в течение одной ночи». Однако некоторые историки всё же полагают, что это реальный факт о Клеопатре.

Она является одной из трёх (известных) дочерей царя Птолемея XII Авлета, возможно, от наложницы. Известно, что Клеопатра отличалась мощным обаянием, привлекательностью, отлично пользовалась этим для обольщения и вдобавок обладала чарующим голосом и блестящим, острым умом. Как пишет Плутарх, видевший портреты Клеопатры.

В то время как греки обычно пренебрегали воспитанием дочерей, даже в царских семьях, Клеопатра явно имела хорошее образование, которое, наложившись на её природный ум, дало превосходные результаты. Клеопатра стала настоящей царицей-полиглотом

Завещание её отца передавало престол Клеопатре и её младшему брату Птолемею XIII, которому тогда было около 9 лет и с которым она сочеталась формальным браком, так как согласно птолемеевскому обычаю брат должен был жениться на сестре. Все девочки в роду Птолемеев имели имя Клеопатра, а мальчики — Птолемей. Клеопатра Была старше своего брата-мужа и стала женой-регентом. На престол она взошла в возрасте 18 лет под официальным титулом Θέα Φιλοπάτωρ (Теа Филопатор), то есть богиня, любящая отца (из надписи на стеле от 51 до н. э.).

В этот момент в борьбу вмешивается Рим. После некоторых событий, Цезарь был заинтересован в Клеопатре, которая могла стать марионеткой, обязанной ему властью. 52-летний Цезарь был пленён молодой царицей; тем более, что возврат к завещанию Птолемея XII соответствовал его собственным политическим интересам. Сразу же по окончании войн Цезарь вызывает в Рим Клеопатру с братом, формально — для заключения союза между Римом и Египтом. Клеопатре была выделена вилла Цезаря в его садах на берегу Тибра, где она принимала знатных римлян, спешивших засвидетельствовать своё почтение фаворитке (ей). После смерти Цезаря, ей приходилось не легко и приходилось быть изворотливой.

Клеопатре было 28 лет, когда она в 41 году до н. э. познакомилась с 40-летним римским полководцем Антонием. При разделе римского мира,  Антоний потребовал Клеопатру к себе в Киликию. Он собирался обвинить её в помощи убийцам Цезаря, видимо, надеясь под этим предлогом получить с неё как можно больше денег.

Клеопатра, разузнав о характере Антония и прежде всего о его влюбчивости, тщеславии и любви к внешнему блеску, прибывает на судне с вызолоченной кормой, пурпурными парусами и посеребренными веслами; сама она восседала в наряде Афродиты, по обе стороны от неё стояли с опахалами мальчики в виде эротов, а управляли кораблем служанки в одеяниях нимф. Корабль двигался по реке Кидн под звуки флейт и кифар, окутанный дымом благовоний. Затем она приглашает Антония к себе для роскошного пиршества. Антоний был совершенно очарован. Заготовленные обвинения царица без труда отклонила. Так начался роман, длившийся десять лет, один из самых знаменитых в истории.

Плутарх рассказывает:

вместе с ним она играла в кости, вместе пила, вместе охотилась, была в числе зрителей, когда он упражнялся с оружием, а по ночам, когда он, в платье раба, бродил и слонялся по городу, останавливаясь у дверей и окон домов и осыпая обычными своим шутками хозяев — людей простого звания, Клеопатра и тут была рядом с Антонием, одетая ему под стать.

Однажды Антоний, задумав поразить Клеопатру своими способностями рыболова, подослал ныряльщиков, которые постоянно насаживали ему на крючок новый «улов»; Клеопатра, быстро разгадав эту хитрость, со своей стороны послала ныряльщика, который насадил Антонию вяленую рыбу.

После рождения третьего ребенка от Антония, в Риме начали рассматривать союз Антония и Клеопатры как угрозу империи и лично Октавиану и он послал свою сестру Октавию, законную жену Антония и мать двух его дочерей с тем, чтобы она присоединилась к мужу. Однако едва она доехала до Афин, Антоний приказал ей немедленно возвращаться обратно. Это произошло при участии Клеопатры, которая грозила Антонию самоубийством в случае, если тот примет жену.

Антоний ещё пользовался значительной популярностью в сенате и армии Рима, но своими выходками, бросавшими вызов римским нормам и традиционным представлениям, сам дал Октавиану оружие против себя. 

Пребывание Клеопатры в лагере Антония, её постоянные интриги против всех, в ком она видела своих недоброжелателей, сослужили Антонию дурную службу, побудив многих из его сторонников перебежать к Октавиану. Характерна история ярого приверженца Антония, который всё же был вынужден перебежать к Октавиану, поскольку был предупрежден, что Клеопатра собирается отравить его за шутку, которую она сочла для себя оскорбительной. 

Также перебежчики осведомили Октавиана о содержании завещания Антония, который официально признавал Клеопатру женой, её сыновей — своими законными детьми, и завещал похоронить себя не в Риме, а в Александрии рядом с Клеопатрой. Завещание Антония совершенно его дискредитировало.

Через некоторое время Октавиан взял Египет.  Клеопатра с доверенными служанками Ирадой и Хармион заперлась в здании собственной гробницы. Антонию передали ложное известие о её самоубийстве. Антоний бросился на свой меч. Вскоре его, умирающего, женщины втянули в гробницу, и он умер на руках у рыдавшей над ним Клеопатры. Сама Клеопатра, зажав в руке кинжал, демонстрировала готовность к смерти, однако вступила в переговоры с посланцем Октавиана, позволила ему проникнуть в здание гробницы и обезоружить её. Видимо, Клеопатра ещё сохраняла слабую надежду соблазнить Октавиана или хотя бы договориться с ним, и удержать царство. Октавиан проявил меньше податливости к соблазнению, чем Цезарь и Антоний.

Последние дни Клеопатры подробно описаны по воспоминаниям её врача. Октавиан дозволил Клеопатре похоронить возлюбленного, но её собственная судьба оставалась неясной. Она сказалась больной и давала понять, что уморит себя голодом — но угрозы Октавиана расправиться с детьми заставили её принять лечение.

Немногими днями позже Цезарь (Октавиан) и сам навестил Клеопатру, чтобы сколько-нибудь её утешить. Она лежала на постели, подавленная и удручённая, и когда Цезарь появился в дверях, вскочила в одном хитоне и бросилась ему в ноги. Её давно не прибранные волосы висели клочьями, лицо одичало, голос дрожал, глаза потухли.

Октавиан напутствовал Клеопатру ободряющими словами и удалился.

Вскоре влюбленный в Клеопатру римский офицер сообщил ей, что через три дня её отправят в Рим для триумфа Октавиана. Клеопатра велела передать Октавиану заранее написанное письмо и заперлась со служанками. Октавиан получил письмо, в котором нашёл жалобы и просьбу похоронить её вместе с Антонием, и немедленно послал людей. Посланные нашли Клеопатру мёртвой, в царском уборе, на золотом ложе. Поскольку перед тем к Клеопатре прошёл крестьянин с горшком смокв, не вызвавший подозрений у стражи, — было решено, что в горшке Клеопатре пронесли змею. Утверждали, что на руке Клеопатры были чуть видны два лёгких укуса. Саму змею в комнате не нашли, будто бы она сразу уползла из дворца.

По другой версии, Клеопатра хранила яд в полой головной шпильке. Эта версия подкрепляется тем фактом, что обе служанки Клеопатры умерли вместе с ней. Сомнительно, чтобы одна змея умертвила сразу трёх человек. По словам Диона Кассия, Октавиан пытался оживить Клеопатру с помощью псиллов, экзотического племени, умевшего высасывать яд безвредно для себя.

Смерть Клеопатры 12 августа 30 года лишила Октавиана блестящей пленницы на его триумфе в Риме.